Excentrieke eenling vindt miljoenenpubliek

Excentrieke eenling vindt miljoenenpubliek

Ziggo Music sprak The Weeknd over zijn weg naar succes

Met Starboy domineert The Weeknd wereldwijd de hitlijsten, maar in het dagelijks leven kan Abel Tesfaye (27) nog altijd anoniem over straat. En dat vindt-ie wel lekker: ''Ik heb niet zoveel met popidolen.''

Tesfaye groeit met zijn Ethiopische moeder en oma op in de Canadese stad Toronto. Als tiener hangt hij vaak rond in Scarborough, een wijk vol armoede en geweld. Daar leeft hij in een kamer met alleen een matras en wat muziekapparatuur. “Het was een heel ander leven. Overdag werkte ik als kledingvouwer in een fabriek, ’s nachts maakte ik muziek. Ik gebruikte daarbij allerlei drugs om wakker te blijven. Ik had geen geld voor fancy studio’s, daarom maakte ik mixtapes.”

Tekst gaat verder onder de afbeelding.

xoxxxoooxo

Maar als zijn eerste mixtape House Of Balloons (2011) uitgroeit tot een internethype, gaat het hard. Tesfaye uploadt zijn tracks op YouTube onder de naam xoxxxoooxo en die worden door de bekende muziekblog Pitchfork opgepikt. Niemand weet wie er schuilgaat achter de spooknaam, maar House Of Balloons wordt door datzelfde Pitchfork uitgeroepen tot album van het jaar.

In die periode chillt The Weeknd ook vaak met stadsgenoot Drake. De rapper is zo onder de indruk van de tracks voor House Of Balloons dat hij vraagt of hij er een paar mag gebruiken voor zijn doorbraakalbum Take Care.

“Ik maak nooit muziek om beroemd te worden”

Dat geeft The Weeknd een enorme carrièreboost. Take Care verkoopt vier miljoen keer en verdient een Grammy voor beste rapalbum. Opeens is ook Tesfaye wereldwijd bekend. “Drake was enorm belangrijk voor mij en liet mij zien wat je kunt bereiken met helemaal niets. Het was fantastisch om met hem te werken en ik heb veel aan hem te danken.

Uit de spotlights

Maar in tegenstelling tot Drake kan Tesfaye nog altijd anoniem over straat. Sterker nog: voor een lange tijd weet zelfs niemand hoe The Weeknd eruitziet. Foto’s maken bij zijn concerten is verboden en met de pers praat hij niet. Het mysterie is verdwenen nu hij album na album dropt en op de cover van fashionbladen staat.

Toch voelt Tesfaye zich het best buiten de spotlights. “Ik heb niet zoveel met popidolen”, zegt hij. Ik maak nooit muziek om beroemd te worden. Nu ik het bén, moet ik er maar zo goed mogelijk mee omgaan.

Buitenbeentje

Inmiddels scoort The Weeknd net zoveel streams als Beyoncé of Rihanna en wordt zijn single Earned It gebruikt als soundtrack voor Fifty Shades Of Grey. Zijn liedjes op Starboy zijn ontzettend poppy, toch is zijn muzikale achtergrond daarin hoorbaar. En niet alleen Ethiopische invloeden als bijvoorbeeld Mulatu Astatke. “Ik groeide op met jarentachtigbands The Smiths en Siouxsie and the Banshees. Wat dat betreft ben ik een buitenbeentje. Een beetje een loner, maar die eenzaamheid gebruik ik nog altijd als invloed voor mijn tracks.”

The Weeknd staat op 24 februari in de Ziggo Dome.